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NÚMERO 35 / ENERO / 2002

NOTICIAS / ENERO / 2002


A causa del dolor
Un millón de españoles estuvo de baja laboral en el 2000 

En España sufren alguna vez dolor unos 14 millones de personas al año, una tercera parte de manera crónica. Y de estos, el dolor fue tal en una de cada tres personas en edad laboral que se dieron de baja –de media- más de 200 días. Así se asegura al menos en el estudio Valoración clínico-epidemiológica del dolor crónico en Unidades de Dolor efectuado por la Sociedad Española del Dolor (SED).
Esos resultados se han obtenido a partir de los datos obtenidos por 25 unidades hospitalarias del dolor en toda España y una muestra de 500 pacientes con dolor crónico, la mayoría de los cuales lo sufría desde hacía más de cinco años. Según el estudio, el 86% de ellos acudió a las unidades de dolor después de haber estado antes a tratamiento farmacológico con antiinflamatorios y analgésicos, bien recetados por el médico de cabecera, bien ingeridos por los afectados sin previa consulta. Pero lo más grave es que en el 88% de los casos los médicos se dedicaron a aliviar el dolor sin averiguar las causas. No debe extrañar, pues, que casi un 30% de los pacientes estudiados ingresaran en urgencias un par de veces a causa del dolor y que la mayoría tuvieran que quedar ingresados al menos tres días.
Los principales dolores que afectan a la población española -según este estudio- son el dolor neurológico, el reumático y el oncológico.
La Sociedad Española del Dolor ha denunciado que"el mal tratamiento del dolor en la sanidad pública de nuestro país conlleve un gasto anual de 760.000 millones de pesetas". Y destacó que el dolor crónico es "uno de los problemas médicos más complicados y uno de los que menos atención recibe por parte de los profesionales".
En el 2000 había en España 118 unidades de dolor reconocidas en los hospitales a pesar de que hay más de 200 que, por su capacidad, tendrían que albergar un departamento de este tipo.
Cabe añadir que la Sociedad Internacional para el Estudio del Dolor –a la que pertenece la SED- ha presentado al Parlamento Europeo un documento para que  el dolor crónico y recurrente sea reconocido “como una enfermedad en sí misma".
Un verdadero disparate si es así, añadiremos nosotros. El dolor no es una “enfermedad”. Seguimos con la manía de poner etiquetas. Y lo hacen, curiosamente, los que se empeñan en decir que “no hay enfermedades sino enfermos”. ¿En qué quedamos?
Otra cosa es que se atiendan las peticiones razonables de la Sociedad Española del Dolor porque es vergonzoso que haya millones de españoles sufriendo por la desidia y dejadez de nuestros representantes. 

La acupuntura alivia el estrés que causan los problemas cardiacos 

Científicos estadounidenses han constatado que la acupuntura puede aliviar el estrés causado por los fallos cardíacos al reducir la actividad del sistema nervioso simpático. Así se explicó durante una reciente reunión de la Asociación de Cardiología de Estados Unidos en Anaheim (California). Anteriormente habían demostrado ya que la acupuntura puede reducir los ataques de náusea tras un tratamiento con quimioterapia así como los mareos matinales y el dolor de una operación dental. La acupuntura logra ese resultado al inducir al cuerpo a liberar los llamados péptidos opioides que funcionan como analgésicos naturales.
Para la doctora Holly Middlekauff, investigadora de la Escuela de Medicina de la Universidad de Los Ángeles, esta investigación “representa un prometedor primer paso aunque es necesario realizar más análisis” para corroborar la efectividad de esta terapia. Middlekauff añadió que el propósito de su estudio fue determinar si la acupuntura podía influir en la actividad del sistema nervioso simpático que regula, entre otras funciones, el ritmo cardíaco y la presión sanguínea.
En suma, los médicos occidentales “descubrirán” pronto –y se colgarán medallitas por ello- lo que los médicos orientales saben desde hace más de dos milenios.

Las ondas cerebrales de los músicos son diferentes 

El cerebro de los músicos profesionales está “configurado” especialmente para el sonido y por eso son capaces de escuchar una melodía simplemente pensando en ella, según demuestra un estudio de la Universidad de Tubinga (Alemania) presentado en la conferencia anual de la Sociedad de Neurología que se celebró en Noviembre pasado en San Diego (EE.UU.). Sus ondas mentales responden a las melodías de manera diferente a las de los aficionados, como si su cerebro estuviera “conectado” de manera distinta.
Los investigadores analizaron los cerebros de ocho violinistas mientras tocaban en otras tantas orquestas alemanas para compararlos luego con los de ocho músicos aficionados mientras tocaban piezas de Mozart. Los escáneres mostraron que los cerebros de los profesionales registraban actividad en la parte del cerebro que controla el oído, de manera que cuando movían los dedos también estaban escuchando la música.
El cerebro de los aficionados, por contra, registraba más actividad en la zona que controla los movimientos de los dedos lo que indica que estaban más preocupados por tocar la nota correctamente.
“Este descubrimiento parece indicar que los profesionales habían ‘liberado’ sus mentes de la preocupación de tocar la nota correctamente y podían centrarse en escuchar y controlar la música”, explicó la investigadora Gabriela Scheler, antigua violinista de la Orquesta Filarmónica de Nüremberg (Alemania).
En otro experimento los neurólogos pidieron a los violinistas que se imaginasen que estaban tocando el concierto sin mover los dedos. Pues bien, los escáneres cerebrales mostraron que los profesionales estaban “escuchando” la música aunque no moviesen los dedos. 

Destruyen células tumorales con un nanogenerador 

Especialistas del Memorial Sloan-Kettering Cancer Center de Nueva York han creado un nanogenerador molecular que se introduce en las células tumorales liberando en ellas partículas atómicas que las destruyen. Esta novedosa técnica ha demostrado ya ser efectiva en experimentos de laboratorio con distintos tipos de células cancerosas y se pretende iniciar ensayos clínicos de inmediato. Los anticuerpos que contiene el nanogenerador son atraídos por las células malignas de modo que el dispositivo -que consiste en un solo átomo radiactivo llamado actinio-225- actúa emitiendo partículas alfa -fragmentos atómicos muy potentes- para destruir las células. El objetivo es eliminar las células tumorales sin dañar a las sanas.
Los nanogeneradores han demostrado en los tubos de ensayo ser capaces de acabar con células de leucemia, linfoma, cáncer de mama, ovario, próstata y nauroblastomas. Los experimentos con animales también han sido prometedores ya que se ha conseguido frenar el crecimiento tumoral y prolongar la supervivencia en una importante proporción de animales con linfoma y cáncer de próstata. 

El generador de las neuronas 

“Los canales de potasio están detrás de todos nuestros movimientos y pensamientos”-ha explicado Roderick MacKinnon, miembro del Instituto Howard Hughes de la Universidad Rockefeller de Nueva York- agregando que son “los que proporcionan la energía para la transmisión de señales nerviosas por todo el cuerpo y el cerebro haciendo entrar y salir los iones de potasio (K+) de nuestras células”.
MacKinnon y sus colaboradores tomaron imágenes de rayos X de alta resolución de los canales en acción que revelan cómo y con qué velocidad avanza cada ión de potasio, una hazaña notable ya que la apertura del canal de potasio es más de 100.000 veces más fina que una hoja de papel y un ancho de menos de seis ángstroms (un ángstrom equivale a la diezmillonésima parte de un milímetro).
Las imágenes revelan que las células explotan la carga positiva de los iones de potasio para producir el voltaje que proporciona la energía de las señales nerviosas. Asimismo, mostraron la ruta precisa que siguen los iones.
El nombre de MacKinnon suena gracias a este trabajo como futuro ganador del Premio Nobel.
De la importancia del potasio hemos hablado ya anteriormente en la revista al explicar el tratamiento metabólico que creara el insigne cardiólogo Demetrio Sodi Pallares para tratar –entre otros- problemas cardiovasculares y que, salvo la Clínica Rochester de Madrid, pocos centros utilizan aún hoy, inexplicablemente. 

Una moléculas regeneran el hueso imitando su estructura 

Científicos de la Universidad Northwestern, en Illinois (EEUU), han diseñado unas innovadoras moléculas capaces de imitar las características fundamentales de los huesos humanos lo que supone nuevas expectativas para la reparación de fracturas y para la regeneración ósea en casos de cáncer de hueso.
Las moléculas resultantes -cuya descripción se publicó en noviembre pasado en la revista Science- se autoensamblan y tienen una estructura tridimensional que imita las características fundamentales del hueso humano en magnitud de nanoescala, incluyendo las nanofibras de colágeno que promueven la mineralización y los nanocristales minerales.
El coordinador del estudio, Samuel Stupp, profesor de la citada universidad norteamericana, explica que “cuando las nanofibras sintéticas se moldean se convierten en un gel que puede utilizarse como una especie de pegamento en las fracturas óseas o emplearse como plataforma que estimule la regeneración de otros tejidos”.
Debido a su estructura química, el gel de nanofibra impulsa la unión de las células óseas naturales ayudándolas a subsanar la fractura. El gel también puede usarse para mejorar implantes o sustituciones en las articulaciones.
Los resultados del ensayo describen asimismo una vía para la creación de otros muchos materiales que, por autoensamblaje y mineralización espontánea, puedan dejar de ser un material inorgánico convirtiéndose en un material orgánico conocido como composite que puede tener utilidad en electrónica, fotónica, magnética y catálisis.
Los nanofibras autoensambladas creadas en el estudio se asemejan en forma y tamaño a las fibrillas de colágeno que tiene el hueso natural. Una nanofibra -que mide cerca de 8 nanómetros de diámetro- es diez mil veces más pequeña que la anchura de un pelo humano. El coordinador del trabajo considera que “este ensayo es un paso importante para la creación de una plataforma orgánica que proporcione a las células la información que necesitan para diferenciarse en células óseas, neuronas o células pancreáticas”.

El desarrollo del Alzheimer no se debe a las placas de amiloide 

Un equipo de investigadores ha descubierto que la formación de depósitos de proteína beta amiloide en el cerebro no eslaresponsable de la pérdida de memoria ni del aumento de la demencia que se observa en los afectados.
Los autores de la investigación -que publica Proceedings of the National Academy of Sciences- han realizado experimentos con ratones manipulados genéticamente para reproducir la forma humana del precursor de la proteína beta amiloide. Los niveles de proteína beta amiloide humana en el cerebro de estos ratones eran parecidos a los que se observaban en las primeras fases del Alzheimer. En cambio, los ratones no desarrollaron las placas.
Incluso en ausencia de placasestos ratones mostraron notables limitaciones progresivas en el aprendizaje y en la memoria, detectables a los 3 meses de edad y empeorando a medida que envejecían. La ausencia de placas de amiloide en estos animales indicaque la incapacidad memorística y la demencia asociadas con el Alzheimer fueron probablemente debidas a niveles altos de proteína beta amiloide no formadora de placaso bien a formas anormales de otras proteínas.
Dado que la placa de amiloide no ha producido la pérdida de memoriaeste estudio ha servido para que posteriores investigaciones traten de averiguar las causas de este trastorno en los pacientes con Alzheimer. 

Hallan la causa genética del retraso mental asociado al síndrome X frágil 

Investigadores de la Universidad de Utah (EE.UU.) sugieren en un estudio sobre la mosca del vinagre publicado en la revista Cell que el retraso mental del hombre con el síndrome X frágil puede deberse a los efectos de un gen sobre una única proteína.
El síndrome X frágil es una forma hereditaria de retraso mental cuyos efectos van desde la incapacidad para aprender y la hiperactividad al autismo. El síndrome se debe a un defecto en un gen del cromosoma X llamado FMR1.
Los autores de este trabajo han descubierto que cuando la variante genética que tiene la mosca del vinagre está mutada altera la estructura y la función de las sinapsis. En autopsias de personas afectadas por el síndrome X frágil se ha observado que existen anomalías en las sinapsis neuronales.
La proteína con la que interactúa el FMR1 se conoce en la mosca del vinagre como "futsch" y su versión humana se denomina MAP1B. Una anómala regulación de esta proteína puede ser la causa del retraso mental. La actuación de unos adecuados fármacos puede llegar a ser útil para combatir los efectos del síndrome sobre el sistema nervioso central. 

Dos fármacos actúan eficazmente contra la aterosclerosis 

Especialistas de la Universidad de Washington, en Seattle (Estados Unidos) han demostrado que el consumo de dos fármacos (la simvastatina y la niacina) puede llegar a reducir las placas de ateroma que tienen las arterias cardíacas y disminuir entre un 60% y un 90% el riesgo de padecer problemas vasculares serios.
Los autores de esta investigación -publicada en New England Journal of Medicine- han llevado a cabo un ensayo clínico con 160 pacientes con patología coronaria probada cuyo único problema en su nivel de lípidos sanguíneos era una cifra baja de colesterol bueno (HDL). Tener este parámetro por debajo de la normalidad se consideraba más peligroso que tener los valores del colesterol malo (LDL) altos.
Los pacientes fueron aleatoriamente divididos en cuatro grupos iguales en número para que recibieran distintos tratamientos. Estos consistieron respectivamente en: simvastatina más niacina; simvastatina, niacina y antioxidantes; únicamente antioxidantes; y placebo.
Al cabo de tres años de seguimiento los pacientes asignados al régimen de simvastatina más niacina tuvieron un 90% menos de riesgo de sufrir problemas coronarios y vasculares cerebrales que sus homólogos que habían estado consumiendo placebo.
La combinación de simvastatina y niacina consiguió dos propósitos claros: bajar el colesterol LDL y elevar las cifras de colesterol HDL. 

Niegan de nuevo que las neuronas del neocórtex se regeneren 

Investigadores de la Universidad de Rochester (EEUU) han vuelto a poner en entredicho la capacidad del cerebro para generar nuevas neuronas en el neocórtex, según publica Science.
En 1999 un grupo de investigadores de la Universidad de Princeton aseguró haber detectado signos de crecimiento de nuevas neuronas en el neocórtex de macacos adultos, descubrimiento que contradecía la creencia de que todas las neuronas de esa región del cerebro se generan antes o al poco de nacer. Pero la nueva investigación no ha detectado en el neocórtex de simios adultos signos como los observados por el estudio precedente. Los autores inyectaron a los macacos sustancias que marcan las células que se dividen y encontraron signos de nuevas células en el neocórtex pero ninguna nueva neurona. Sólo detectaron nuevas neuronas en otras áreas como el hipocampo y el bulbo olfatorio.
Lo curioso es que también un grupo de investigadores del Instituto Salk de Estudios Biológicos de La Jolla (EEUU) aseguraba haber comprobado que el número de células cerebrales de ratones que corrían en una rueda giratoria aumentaba más que el de los que realizaban otras actividades.
Todo esto prueba, una vez más, hasta qué punto los estudios “científicos” pueden en los últimos tiempos ser puestos en entredicho, como venimos afirmando desde estas páginas. Porque lo cierto es que lo que sí pueden “regenerarse” son las interconexiones neuronales, las glías, no las neuronas. 

Nueva técnica para la consolidación de injertos óseos 

La recuperación tras fracturas o injertos óseos, la cicatrización de úlceras y la curación de quemaduras se puede llevar ya a cabo mediante una nueva técnica de regeneración de tejidos desarrollada por el médico español Eduardo Antiua, miembro del laboratorio Biotechnology Institute de Vitoria.
Esta nueva técnica tiene como base la sangre del mismo paciente. Para llevarla a cabo basta extraer alrededor de 20 centímetros cúbicos de sangre que se introducen en unos tubos impregnados con anticoagulante y que luego se centrifuga para separar más fácilmente las fracciones de plasma.
El plasma así obtenido cuenta con un índice más elevado de factores de crecimiento, lo que facilita la corrección del defecto óseo. A la ventaja que supone utilizar sustancias no químicas se añade el hecho de que es un técnica muy económica ya que su aplicación no supera los 4 euros. 

La burocracia absorbe el 70% del tiempo de los médicos 

El cumplimiento de los requisitos burocráticos absorbe hasta el 70% del tiempo que los médicos de Atención Primaria españoles pasan en la consulta. El 42% en actos burocráticos puros como la expedición de recetas, bajas, etc., y el 30% en burocracia añadida a las consultas habituales. Así lo denunció a finales de diciembre la Sociedad Española de Medicina General (SEMG).
“Cada vez tenemos que rellenar más papeles a los que no encontramos sentido-aseguraría la doctora Mercedes Otero , secretaria de la entidad-. Es más, hay quien piensa directamente que no sirven de nada”. Y añadió: “A veces nos da la sensación de que buena parte de la burocracia se lleva únicamente a la práctica para justificar la labor de determinadas personas situadas en cargos intermedios”.
Como ejemplo de esta situación, el médico de Atención Primaria Ignacio Burgos explicaría que “se tarda más en hacer el informe de una embarazada que en atenderla.Y claro, tanta burocracia desmotiva no sólo al médico, al que se le sobrecarga de trabajo, sino también al paciente que tiene la percepción de que el médico no está por la labor”.
En su opinión, la burocratización actual no está justificada ni siquiera con el argumento del control de calidad. “Legalmente –argumenta- el control de calidad lo deberían ejercer los colegios profesionales. La Administración debería preocuparse de facilitar las condiciones para que los médicos puedan desarrollar su labor. Además, el médico es el responsable último de la calidad porque por ello responde civil y penalmente”.
“Es más-se quejaría-, a los médicos no les llega el feedback de lo que hacen bien o mal y raramente ven el resultado de la recogida de datos que hacen, lo que podría estar vulnerando el derecho a la confidencialidad porque el médico se ve obligado a veces a facilitar a terceros información del historial privado del paciente.”

Una cámara de alta velocidad capta el dolor de espalda 

Una investigadora británica ha descubierto un método para entender el mecanismo de los fuertes dolores que sufren muchas personas en la espalda mediante una cámara de lata velocidad muy sofisticada. Gracias a ella se ha podido ver por primera vez cómo reacciona la columna vertebral al recibir un fuerte golpe.
Antes de este descubrimiento no se sabía la biomecánica exacta de cómo se producen las fracturas de vértebras lo que ahora se ha logrado merced al trabajo de Ruth Wilcox de la Facultad de Ingeniería Mecánica de la Universidad de Leeds (Inglaterra).
Con esta técnica se podría saber si las imágenes captadas tras el golpe dan una imagen exacta de los daños producidos. Para ello el equipo ha utilizado terneros a los que se les ha provocado roturas de la columna vertebral mediante caídas analizando al mismo tiempo mediante vídeo a alta velocidad tanto las deformaciones externas como la oclusión del canal medular, midiendo las presiones producidas para analizar el desarrollo dinámico del impacto.
El resultado ha sido un modelo de ordenador por elementos finitos que está siendo sometido a análisis y validación para investigar con más detalle los mecanismos que producen la fractura de vértebras. Este es un trabajo muy importante en un mundo como el de hoy en el que el tratamiento de esas lesiones puede ser largo y caro aunque se conozca bien el mecanismo y alcance de las mismas. Y es que las estadísticas son sobrecogedoras: cada año miles de personas sufren lesiones de columna.
Más información en: Abigail Chard. Oficina de prensa de la Universidad de Leeds. Tel.: +44 113 233 4031. Fax: +44 1132 33 40 29.

Un modo más seguro de reducir las arrugas del rostro 

Los desagradables efectos secundarios sufridos por muchas de las personas que han pasado por tratamientos con láser para corregir las arrugas de la cara parecen haberse terminado ya que científicos británicos han inventado el primer láser no ablativo –es decir, que no quema- del mundo.
Aunque la eliminación por láser de las arrugas -sobre todo las “patas de gallo"- se practica ya desde hace años muchos pacientes han sufrido efectos secundarios desagradables y dolores tras el tratamiento.
El nuevo láser -llamado NLite (ver foto)- actúa bajo la epidermis calentando directamente la dermis para estimular la formación de colágeno. Es decir, reduce las arrugas actuando selectivamente sobre los capilares para producir una serie de acciones naturales que hacen aumentar la producción de colágeno, sustancia que evita la formación de arrugas.
El láser NLite es un invento de Marc Clement, profesor del Departamento de Ingeniería Eléctrica y Electrónica de la Universidad de Wales Swansea en colaboración con la empresa ICN Photonics Ltd, de Llanelli (Gales).
"A los 30 días del tratamiento–explica éste- los pacientes notan una clara reducción de las arrugas alrededor de los ojos. El tratamiento dura 90 días y la mejoría se nota de forma progresiva.”
Más información: Darren Thomas. Tel.: +44 1554 75 54 44. Fax: +44 1554 75 53 33. E‑mail: dthomas@icnpharm.com

Un escáner "escucha" las infecciones víricas 

Muy pronto los médicos podrán "escuchar" las infecciones gracias a un nuevo detector de virus. Se trata de un sistema que se basa en un "micrófono" de cuarzo que capta el sonido del virus que se separa de un anticuerpo. El micrófono es tan sensible que puede detectar un solo virus en una gota de líquido.
Los científicos que han desarrollado este método -denominado "escaneado por ruptura"- creen que podría mejorar enormemente la detección precoz de infecciones víricas y que además podría permitir un seguimiento mucho más sensible de la eficacia de los medicamentos y vacunas anti-víricas utilizados contra determinadas enfermedades como la gripe o el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH).
El concepto se basa en la vibración de un cristal de cuarzo sometido a un campo eléctrico. El Dr. David Klenerman y su equipo de la universidad inglesa de Cambridge dicen que si se une un objeto a un cristal de cuarzo que vibra, a determinada frecuencia el objeto se separaría del cristal por la fuerza de las vibraciones. Y han basado el detector en este principio.
Para ello recubrieron un disco de cuarzo con una proteína de un anticuerpo que se liga al virus del herpes simplex. Colocado en un campo eléctrico, el disco empieza a vibrar y en un determinado momento, cuando aumenta la frecuencia de la vibración, el virus se separa. De este modo el disco de cuarzo actúa como un micrófono en miniatura y capta el sonido de la "rotura" enviando la señal a un ordenador en cuya pantalla puede ser observada por los científicos.
Los resultados del experimento se publicaron en Nature Biotechnology.
Actualmente se trabaja en un detector que se pudiera utilizar en cualquier parte. Un portavoz del equipo de Cambridge ha dicho: "Estamos en el proceso de simplificar y miniaturizar la electrónica del instrumento para poder fabricar un detector vírico portátil".
Más información: David Klenerman. Internet: www.cam.ac.uk E‑mail: dk10012@cus.cam.ac.uk 

Nuevo medidor de calorías      

Un grupo de bioingenieros de una universidad escocesa ha inventado una etiqueta "inteligente" que indica cuántas calorías se queman al hacer ejercicio físico. Una herramienta muy útil para personas obesas, diabéticas o con afecciones cardiovasculares.
Hasta ahora los médicos no disponían de parámetros para medir la actividad física de las personas pero la nueva proPAL -una cinta que se pone alrededor del muslo- mide directamente el consumo de calorías a lo largo de todo el día, de una semana o de un mes.
Más información: www.paltechnologies.com  

Nuevo aparato respirador para niños prematuros 

Un innovador aparato permitirá que los niños prematuros que nacen pesando menos de 500 gramos puedan respirar mejor gracias a un método no invasivo. El nuevo aparato, portátil y fácil de usar, permitirá sacar a los niños de la incubadora sin desconectarlos del respirador. La madre podrá así dar de mamar a su bebé y empezar a cuidarlo ella misma.
Llamado Infant Flow, el aparatoconsiste en unos pequeños tubos que se introducen por la nariz del recién nacido y que ayudan a que el oxígeno llegue a sus frágiles pulmones evitando así la entubación y, con ello, posibles problemas en el paladar o la faringe.
El sistema consiste en un accionador movido por baterías, un generador que controla la cantidad de oxígeno y mascarillas y tubos nasales de diversas formas y tamaños para adaptarlos fácilmente a cualquier bebé. La novedad del sistema es el generador con fluidímetro, un aparato de plástico ligero y desechable que permite que el bebé expire naturalmente sin que el aire expulsado interfiera con el oxígeno inspirado. Este método es considerado un gran avance porque permitirá  reducir el número de enfermedades pulmonares crónicas que suelen presentar los bebés prematuros.
Más información: www.eme‑med.co.uk 

La luz solar cura los problemas del sueño 

Una simple ráfaga de luz puede ser todo lo que se necesita para curar el insomnio y recuperar el sueño normal. Así lo aseguró al menos el Dr. Stephany Biello -de la Universidad de Glasgow (Escocia)- durante la última conferencia anual de la British Association of Science al explicar cómo el reloj biológico del cuerpo empieza a funcionar mal en los ancianos.
Generalmente, los ancianos madrugan más, se quedan dormidos a veces durante el día y les resulta difícil dormir bien por la noche. Ello se debe al deterioro del llamado “reloj circadiano”, “reloj” interno que se encuentra situado en el hipotálamo y que regula la duración, ritmo y profundidad del sueño así como diversos ciclos fisiológicos y de comportamiento que se repiten cada 24 horas.
Pues bien, “el reloj circadiano –explicaría Biello- pierde a veces su capacidad de dividir el día claramente entre sueño y vigilia con la edad. Y nosotros hemos descubierto que una simple ráfaga de luz puede ser la primera señal que permita volver a 'poner en hora' ese reloj. Hemos hecho experimentos con hamsters viejos para ver lo que sucede y hemos visto que exponiéndolos a una luz brillante durante sólo 15 minutos recuperaban su equilibrio sueño-vigilia. Sin embargo, los animales muy ancianos no responden a ese tratamiento aunque su respuesta mejora cuando se les trata previamente con factores del crecimiento".
El Dr. Biello agregó que los propios ancianos pueden estimular su reloj circadiano paseando por la mañana, momento ideal para "dar cuerda" al reloj. Incluso en un día nublado, la luz natural es suficiente para “dar cuerda” a ese reloj. Y es que, en términos evolutivos, las personas no están hechas para vivir dentro de casa.
Más información: www.gla.ac.uk 

El ajo acaba con las bacterias resistentes 

El ajo es eficaz incluso para combatir el Staphylococcus aureus, una bacteria que causa miles de muertes cada año y que, si bien reside habitualmente en las personas sanas, puede atacar a las que tienen alguna anomalía en el sistema inmunitario.
El Dr. Ronald Cutler -de la Universidad de East London- descubrió que la alicina -componente activo del ajo- era capaz de matar las 20 cepas del estafilococo. Así ocurrió con los pacientes de dos hospitales con los que no funcionaban los antibióticos que se utilizan en tales casos.
El problema es que en su estado natural la alicina del ajo es muy inestable así que el Dr. Cutler y sus colaboradores mejoraron los métodos de extracción y purificación a fin de producir un elemento estable en forma de líquido o crema.
La crema se aplicó así en la piel y en los orificios de la nariz de los pacientes. No hubo reacciones adversas. Los investigadores desarrollarían a continuación un aromatizante para evitar el fuerte olor del ajo.
El Dr. Cutler presentó los resultados de sus investigaciones en la Conferencia Internacional de Microbiólogos americanos que se celebró en Chicago el pasado 19 de diciembre.
Más información: www.uel.ac.uk 

La misma que causa el acné
El dolor de espalda puede causarlo a veces una bacteria 

El dolor de espalda podría deberse a veces a una infección por la misma bacteria causante del acné. Tal es el hallazgo de un proyecto de investigación de tres equipos británicos que, mediante técnicas moleculares e inmunológicas, investigó la presencia de microorganismos en los discos vertebrales de personas que habían sido sometidas a cirugía de la columna vertebral por sus insufribles dolores de espalda y/o de ciática.
La investigación demostró que una parte importante de los enfermos de ciática presentaban una infección por el mismo organismo causante del acné, una bacteria llamada Propionibacterium acnes, relativamente benigna y que se encuentra en la piel de la mayoría de las personas.
El proyecto se inició con la hipótesis de que la inflamación que se produce alrededor de la raíz del nervio ciático podría deberse a una infección microbiana. Para avanzar en esa línea, los equipos utilizaron una nueva prueba serológica que permite diagnosticar las infecciones profundas causadas por microorganismos gram-positivos de baja virulencia. De los 140 pacientes investigados, 43 (un 31%) dieron positivo.
Por otro lado, se hicieron cultivos de los discos vertebrales de otros 36 pacientes con afecciones graves de ciática tras haberlos sometido a microdiscectomía. Tras una incubación de varios días, 19 de las muestras (un 53%) dieron positivo. En 16 de las 19 se encontró el Propionibacterium acnes. De ahí dedujeron los científicos que el causante de la infección crónica que presentaban los pacientes de ciática podía ser ese microorganismo que podría haber llegado a los discos intervertebrales a través de un traumatismo anterior poco importante.
El Dr. Peter Lambert, de la Universidad de Aston, explicaría: "De los análisis parecía desprenderse que los pacientes con ciática tenían una cierta rotura de la integridad mecánica de un disco, posiblemente debido a un pequeño accidente, y esa rotura había dado lugar a un infección. Eso, a su vez, causaría una respuesta inflamatoria crónica con sus correspondientes síntomas. Esta hipótesis coincide con la distribución anatómica de la degeneración discal debida a los mayores esfuerzos a los que se ve sometida la región distal de la columna".
Estos descubrimientos llevaron a otra importante pregunta: si las inyecciones epidurales pueden ser causa de infecciones por microorganismos. Y aunque el 53% de las personas investigadas no habían recibido inyecciones epidurales, el 41% de los pacientes que habían dado negativo sí las habían recibido. Estas cifras parecen indicar que la inyección epidural no es causa de infección. Sin embargo, es posible que las bacterias encontradas, además de ser la primera causa de la ciática, puedan serlo también de las infecciones en las prótesis de cadera.
Están previstas nuevas investigaciones para saber exactamente en qué medida estos microorganismos causan el dolor de espalda, cómo llegan a los discos intervertebrales y qué tratamientos se podrían aplicar en el futuro.
Más información: www.aston.ac.uk 

El mercado español dispondrá en el 2002 de la vacuna nasal contra la gripe 

La vacuna nasal contra la gripe podría estar ya disponible a partir del año próximo, según laSociedad Española de Neumología y Cirugía Torácica.
Comercializada sólo en Suiza desde octubre del 2000, la nueva vacuna -llamada Nasalflu- ha sido comparada con la vacuna inyectable en 240 personas, 110 de ellas mayores de 60 años.
La vacuna respondió eficazmente según todos los criterios de las autoridades europeas impuestas a la vacuna por inyección intramuscular.
Eso sí, la vacuna en nebulizador nasal resultó tener incluso una ventaja interesante sobre la inyectable: debido a su modo de administración provoca en las fosas nasales una fuerte respuesta del organismo contra el virus. 

Consumir manzanas y selenio puede reducir el riesgo de asma 

El consumo de manzanas y de selenio se asocia a un menor riesgo de asma, según un estudio del King's College de Londres que publica el American Journal of Respiratory and Critical Care Medicine.
Los autores de la investigación entrevistaron a 1.500 adultos británicos sobre sus hábitos dietéticos centrándose especialmente en frutas y verduras ricas en flavonoides, como las manzanas, las cebollas, el té o el vino tinto.
Los resultados indican que las personas que comieron al menos dos manzanas a la semana se enfrentaban a un riesgo entre un 22 y un 32% inferior de desarrollar asma que aquellas que lo hicieron en menor cantidad. Asimismo, la ingesta de selenio también redujo el riesgo de contraer la enfermedad. 

Imagen de la salud 

Gracias a esta sorprendente interpretación del ADN su creador, Michael Dunning, ha ganado el premio de fotografía Visions Of Science de este año que patrocinan la empresa farmacéutica Novartis y el diario Daily Telegraph.
Dunning fue uno de los 700 fotógrafos, científicos y profesionales de la salud que participaron en el concurso. Su composición, titulada Human DNA, consiste en un conjunto de cuerpos humanos formando la característica triple hélice del ADN. Dunning ganó la categoría “Conceptos de Ciencia”, una de las cuatro de que consta el premio. Su objetivo es difundir los conocimientos científicos presentándolos de manera creativa y provocadora. 

El premio Nobel de Medicina para tres investigadores     

Los científicos británicos Paul Nurse (izda. en la foto) - director general del Imperial Cancer Research Fund (ICRF)- y Timothy Hunt (dcha.) han ganado el Premio Nobel de Medicina junto con el norteamericano Leland Hartwell por sus trabajos sobre los reguladores del ciclo celular, el sistema que controla la reproducción y división de las células.
Estos descubrimientos se consideran vitales para el conocimiento del cáncer y el desarrollo de nuevos medicamentos anticancerosos. 

La cura del cáncer de piel, más cercana  

Un grupo de científicos británicos ha creado un gel contra la queratosis solar, enfermedad causada por la exposición excesiva a los rayos ultravioleta del sol que si no se trata a tiempo puede degenerar en cáncer de piel. El gel, denominado Solaraze, es fruto del trabajo de un equipo de investigadores del departamento de farmacia del King's College de Londres y se vende ya en Europa y Estados Unidos.
En la foto podemos ver al Dr. Marc Brown, director del equipo de investigadores, con el aparato permeabilizador de la piel utilizado en las pruebas de laboratorio.
La queratosis se trata normalmente mediante crioterapia (congelación de la zona con nitrógeno líquido), corte de la zona afectada o, en algunos casos, con cremas. Aunque son eficaces a veces estos tratamientos resultan dolorosos y en otras ocasiones causan inflamación o ampollas.
El principal principio activo del Solaraze es el diclofenaco sódico que hasta ahora se utilizaba en pequeñas dosis para curar afecciones artríticas.
"Este gel–explica Brown- es un tratamiento más sencillo pues es de aplicación externa y enrojece e inflama menos la piel que cualquier otro similar. Además, se lo puede aplicar en casa el mismo paciente".
El gel es un nuevo método de administración de medicamentos. Su fórmula incluye el hialuronano, un azúcar que existe en la piel. Se aplica directamente sobre la zona afectada por la queratosis y ese azúcar evita que los componentes activos penetren en la corriente sanguínea reduciendo así los efectos secundarios que son el principal inconveniente de otros tratamientos.
Más información: www.kcl.ac.uk

Cama "inteligente" para hospitales 

La invención de una nueva cama para hospitales ofrece a los afectados por lesiones de columna un extraordinario aumento de movilidad y calidad de vida. Su inventor, Mike Alexander, explica en la imagen cómo se usa por control remoto a un tetraplégico. El mando se puede accionar con la mano o con la boca, según las posibilidades del paciente.
Para los pacientes con lesiones medulares es esencial que se sienten de vez en cuando y se muevan para que el cuerpo funcione bien en conjunto. La cama puede mover a un paciente lesionado mediante control remoto sin causarle daño o incomodidad pues está programada para que no se superen los límites de seguridad, elemento muy importante cuando es el propio enfermo el que mueve la cama. También dispone de una posición manual con respaldo, una función de emergencia, un panel de control por parte del personal sanitario independiente del mando a distancia y otras funciones de seguridad que facilitan el manejo.
Además del software de control, la cama dispone de inteligencia artificial para responder a situaciones especiales en milésimas de segundo. Resulta muy práctica no sólo para lesionados de la columna vertebral sino para personas con osteoporosis, problemas cardiovasculares o afecciones cerebrales.
Los pacientes pueden administrarse la terapia sin ayuda del personal sanitario, levantar la cama, poner el respaldo en posición vertical para comer o ver la TV e, incluso, en posición muy elevada para levantarse o si se encuentran así más a gusto.
Todas estas funciones no sólo reducen el peligro de que el paciente sufra nuevas lesiones al moverse en la cama sino el número de personas necesarias para atender a este tipo de pacientes. Caso de que se necesite la intervención de personal sanitario la cama es también muy segura para él pues evita los esfuerzos para mover al paciente, a diferencia de lo que sucede con las camas convencionales.
Ya hay algunos modelos de cama que se pueden convertir en sillones o mesas que cambian de altura para que se pueda apoyar el paciente pero hasta ahora ninguna posee las sobresalientes cualidades multifuncionales de la Ambitronic, una cama de dos metros de largo que combina la más avanzada tecnología electrónica con sólidos principios mecánicos de modo que sirve para pacientes hasta de 200 kg de peso.
Más información: www.ambspinal.co.uk 

El ricino, clave para vacunas más potentes 

Un potente veneno, el ricino, podría convertirse en el futuro en la base de nuevas vacunas contra enfermedades infecciosas, autoinmunes y, en último término, contra algunos tipos de cáncer. Y es que Mike Lord y Lynne Roberts, investigadores de la universidad inglesa de Warwick, han demostrado que la capacidad del ricino para penetrar profundamente en las células humanas se podría aprovechar para depositar péptidos y proteínas (la materia prima de las vacunas) en lugares a los que resulta difícil llegar con los métodos actuales pero a los que habría que llegar si se quiere estimular al sistema inmumnitario para que ataque el cáncer más eficazmente. El siguiente paso será fabricar y probar vacunas experimentales que funcionen basadas en ese principio.
El ricino -que se extrae de las semillas de la planta del mismo nombre- es mortal en pequeñísimas cantidades. Menos de 1 mg puede matar a un adulto y una sola semilla puede matar a un niño. Las moléculas de ricino absorbidas por el intestino llegan a los ribosomas -las partículas de la célula en la que se fabrican las nuevas proteínas- y los destruyen. Eso hace que la célula no sea capaz de producir los principales componentes que necesita constantemente el cuerpo humano para sobrevivir.
Una sola molécula de ricino puede matar 2.000 ribosomas por minuto, es decir, a toda la célula. De ahí que el camino que siguen esas moléculas hasta llegar a los ribosomas sea clave para conocer las posibilidades del ricino como transportador de vacunas que lleguen a las células más alejadas del cuerpo.
Estos investigadores han demostrado que cuando se atacan los péptidos (partes de proteínas) del virus de la gripe con moléculas de ricino provocan una respuesta inmunitaria estimulando las células del sistema. Este es el importante tipo de respuesta provocado no por los anticuerpos sino por el contacto directo entre las células T, los leucocitos encargados de la defensa contra esos anticuerpos y los virus o bacterias invasores.



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